Tuesday, May 3, 2011

Some Economics about the Recent Arab Revolutions

The early modern Arab states were monarchies of tribal and religious leaders who were installed by superpowers. The Cold War dynamics gave rise to socialist military dictatorships and autocratic political structures in a number of countries.  Population and illiteracy growth rates were relatively high in all Arab countries, which motivated a policy of free education for all.  There were two interesting outcomes for this policy.  First, human capital and GDP were positively correlated as the economic theory predicts, but human capital grew faster than GDP. Second, there is evidence of a trade-off: as the quantity of human capital increased, its quality deteriorated. Here, I discuss the implications of these outcomes and analyze their relation with the recent youth revolts.
Uneven growth rates

On average, the Arab states spend about 20 percent of total public expenditure on education, which is about 5 percent of GDP.  The average Gulf Cooperation Council (GCC) spending on education increases with increased oil revenues.  As a result, school attainment and human capital level--measured by average years of schooling--grew faster than per capita GDP in the Arab countries over the past half century. 

Table 1 shows that the proportion of the educated population (completed school) grew by more than GDP. The youth (aged 15-29) make up 30 percent of the population. The growth rates shown above imply that Algeria has approximately 10 million young people with secondary school qualifications and Egypt has 20 million.  There are 5 million young people with a university degree in Egypt today. And the average years of schooling in the Arab countries is estimated to be between 7 and 9 years (compare to 12 years for the U.S.).  Real GDP per capita, however, did not grow at the same rate.[i]

Employment growth is positively associated with economic growth, so job creation is also expected to be positively associated with economic growth. However, because the Arab economies have been growing at slower rates than their human capital over the past half a century, younger, educated people have been unable to find jobs. Table 2 reports unemployment rates. 

Figure 1 shows a clear, negative relationship between the average GDP per capita growth rate and average unemployment rate across a number of Arab countries, which is consistent with economic theory.

Figure 1. GDP Up, Unemployment Down

I circled Tunisia because it appears to be a peculiar case. Here, economic growth data posted by the government have been amongst the highest in the Arab world, but the average unemployment rate has remained persistently high.

The quality of human capital

In modern economic theory, the match production function relates the production of output to the skills of the workers and firm productivity. Skills and technology are complementary, and combined they drive economic growth.  As the data above show, the increase in human capital in the Arab countries did not lead to economic growth. This adversely affected the labor market outcomes because the increase in the quantity of educated people has been achieved at the expense of quality. This trade-off is evident, figure 2.

Figure 2. Trade-Off Between Quantity and Quality of Human Capital

A reasonable proxy of the quality of education is the Trends in Mathematics and Science Study (TIMSS) measure of cognitive skills.  It reports scores for standardized tests for 4th and 8th graders for the years 1995, 1999, 2003 and 2007.  Except for Bahrain, Jordan, and Lebanon, whose test scores slightly improved, all Arab countries scored significantly lower in 2007 than they did in 1995.[iv] Figures 3, 4, and 5 show a negative correlation between cognitive skills and the youth unemployment rate.  As can be seen, lagged levels of cognitive skills (for 1995) are negatively correlated with current youth unemployment rate. Contemporaneous levels are also negatively correlated, and the growth rates are also negatively correlated with youth unemployment rates.

Figure 3. Skills Level in 1995 and Recent Youth Unemployment[v]

Figure 4. Contemporaneous Skills Level and Youth Unemployment

Figure 5. Growth of Skills and Youth Unemployment

Note that Tunisia’s level of cognitive skills declined between 1995 and 2007 in Figures 3 and 4.  Tunisia outspent all other Arab countries on education from 1950 – 1980, and accumulated a significant stock of human capital. However, the quality deteriorated significantly in the 1990s, under Bin Ali’s dictatorship.  Youth unemployment soared. 

That said, Tunisia is peculiar because, despite all these negative statistics, it posted high GDP growth data. This is very difficult to explain. A growth accounting exercise of a calibrated endogenous growth model for a large number of countries tells us that the factors of production--such as capital intensity, school attainment, quality of labor, and labor--do not explain Tunisia’s productivity growth. Furthermore, Tunisia’s growth can be attributed to the total factor productivity in excess of the spillover of international technical progress.[vi] 

Jordan is another peculiar case with high skills levels and reasonable growth figures, but persistently high average unemployment.

The aging rulers have run out of ideas, and could no longer communicate with their young population. Their economic policies for more than half a century adversely affected skills, technical progress, and productivity, thus the average unemployment rate remained stubbornly high.  Most of the Arab governments chose not to publish the unemployment data.  The best they could do is employing more people in the public sector.[vii] As a consequence, in my view, the recent people's revolt have been motivated mainly by strong feelings of unfairness, injustice, and a lack of prospects for a better life.     

Unfortunately, the Arabs have grown suspicious of capitalism. Current revolutions confirm that capitalism is inconsistent with dictatorship and that such a hybrid system is unsustainable. The next step forward is a system of democratic institutions, which would hopefully aim at freeing the market.[viii]

الاقتصاد والثورات العربية

كانت الدولة العربية الحديثة ملكيات مكونة من رؤساء عشائر ورجالات دين نصبتهم القوى العظمى. أتاحت الحرب الباردة الفرص لانقلابات عسكرية للإطاحة ببعض الأنظمة الملكية وإقامة دكتاتوريات عسكرية ذات صبغة اشتراكية. ورغم أن النمو السكاني كان مرتفعاً، إلا أن غالبية الدول العربية اتبعت سياسة التعليم المجاني للكل. وكنتيجة لهذه السياسة: أولاً، نما رأس المال البشري أسرع من الناتج القومي الإجمالي الحقيقي للفرد. ثانياً، هناك دليل على وجود نوع من المقايضة بين كمية رأس المال ونوعيته حيث يبدو أن نوعية رأس المال تدهورت كلما ازدادت أعداد المتعلمين.

          وهنا سنقوم بمناقشة هذه النتائج وتحليل علاقتها بما يجري اليوم من ثورات في العالم العربي.

إن متوسط إنفاق الدول العربية على التعليم تقدر بحوالي 20 بالمئة من الميزانية العامة، وهي حوالي 5 بالمئة من الناتج القومي الإجمالي. وعادة يزداد الإنفاق على التعليم في دول مجلس التعاون الخليجي عند زيادة عوائد النفط. كنتيجة لذلك ازدادت نسبة الطلبة المسجلين في المدارس والمعاهد والجامعات وكذلك ارتفع مستوى ومعدل نمو رأس المال البشري (متوسط عدد سنوات الدراسة) بنسبة أكبر من معدل نمو الناتج القومي الإجمالي/للفرد خلال الخمسين سنة الماضية كما نرى في الجدول رقم (1).

ونرى أن معدل نمو نسبة السكان الذين أتموا دراستهم الثانوية والجامعية يفوق معدل نمو الناتج القومي الإجمالي/للفرد وأن الشباب عمر (15-29) يشكلون حوالي 30 بالمئة من السكان. إن معدلات النمو في الجدول رقم (1) تعنى مثلاً أن هناك الآن عشرة ملايين شاب خريج الدراسة الإعدادية في الجزائر وعشرين مليوناً في مصر. وهناك اليوم حوالي خمسة ملايين خريج جامعي في مصر. كما أن متوسط عدد سنوات الدراسة في العالم العربي يقدر بين 7-9 سنوات (مقارنة مع الولايات المتحدة فإن المتوسط 12 سنة). لاحظ أن الناتج القومي الإجمالي للفرد لم ينمو بسرعة رأس المال البشري.

من الناحية النظرية الاقتصادية أن معدلات التشغيل تكون مرتبطة إيجابياً بمعدلات النمو الاقتصادي لذا فإن عملية خلق فرص العمل تزيد بزيادة النمو الاقتصادي. ولكن كون الاقتصاديات العربية كانت تنمو بمعدلات أبطأ من معدلات نمو رأس المال البشري خلال النصف قرن الماضي فإن الشباب المتعلم لم يستطع أن يجد عملاً. الجدول رقم (2) يتضمن أرقام تقريبية لمتوسط معدل البطالة الكلي خلال فترات تعود إلى الثمانينات من القرن الماضي وكذلك معدل بطالة الشباب المتوفر حالياً. لاحظ أن هذه الأرقام تقديرية وغير متوفرة لكل السنوات لأن الدول العربية لا تنشر معلومات عن معدلات البطالة بشكل زمني مستمر وفي نهاية المقالة تجد السنوات التي استخدمت لحساب هذه المعدلات. من الواضح جداً أن متوسط معدل البطالة عال جداً قياساً بدول العالم الأخرى، 21.6 بالمئة في الجزائر وهي بلد نفطي غني و 15.2 بالمئة في تونس وهي بلد ينشر أرقام نمو عالية جداً للدخل القومي!

على أية حال أن العلاقة بين معدل البطالة والنمو الاقتصادي سلبية كما نرى في الرسم البياني للبيانات رقم (1). وتونس تبدو غريبة ومختلفة عن بقية الدول حيث أن معدلات النمو ومعدلات البطالة عالية. وحتى لو جعلنا خط الانحدار يمر من خلال تونس فإنه سيبقى سلبياً ولكن أقل انحداراً طبعاً.

نوعية رأس المال البشري

في النظرية الاقتصادية الحديثة تقوم دالة الموائمة للإنتاج بربط الإنتاج مع مهارات العمال وإنتاجية المنشأة. فالمهارات والتكنولوجيا عنصران متكاملان أو مكملان وليسا عنصران متبادلان. إن زيادة التكنولوجيا ناجمة عن زيادة في المهارات وأن المهارات تزداد بزيادة التكنولوجيا وكلاهما يؤديان إلى زيادة الإنتاج والنمو الاقتصادي. وكما نرى من البيانات أعلاه، إن زيادة نمو رأس المال البشري لم تؤدي إلى زيادة مماثلة في النمو الاقتصادي. وهذه النتيجة أدت إلى أثر سلبي على نتائج سوق العمل لأن الزيادة في عدد المتعلمين جاءت على حساب تردي أو تدهور النوعية. والرسم البياني رقم (2) يوضح العلاقة السلبية بين الاثنين.

طبعاً من الصعب قياس المهارات والقابليات ولكن البيانات التي تنشرها مؤسسة اتجاهات الرياضيات والعلوم (Trends in Mathematics and Science- TIMMS) الهولندية المنشأ عن نتائج معدلات مجموعة كبيرة من الدول لنتائج اختبارات موحدة في الرياضيات والعلوم لطلبة في الصف الرابع الابتدائي والصف الثامن، تعتبر مقياس تقريبي جيد للمهارات الإدراكية للشباب وهي تُنشر منذ سنة 1995 وتغطي فترة أربعة سنوات لغاية 2007.

ونرى أنه ما عدا البحرين والأردن ولبنان، أن كل الدول العربية سجلت نتائج أدنى في 2007 مقارنة بسنة 1995 في هذه الاختبارات. وأن العلاقة بين معدل المهارات الإدراكية ومعدل بطالة الشباب سلبية سواء بيانات 1995 أو 2007 أو معدلات النمو كما موضح في الرسوم البيانية رقم (3)، و (4) و (5).

من الملاحظ أن تونس تبدو وأنها عانت من أشد تدهور في هذه الاختبارات منذ عام 1995 رغم أنها من الدول العربية التي استثمرت في التعليم منذ مدة طويلة وكانت مثالاً للدول العربية في هذا المجال، إلا أن السنوات الأخيرة منذ 1995 لليوم عانى التعليم تدهوراً كبيراً تحت الحكم الديكتاتوري لزين العابدين بن علي.

مع كل هذا، فإن قضية تونس مثيرة للدهشة. فمن جهة تعلن تونس بيانات عن ارتفاع كبير في النمو الاقتصادي والإنتاجية من سنة إلى أخرى، ولا تعلن عن معدلات البطالة المرتفعة إلا نادراً مما يجعل تفسير ما يجري صعباً للغاية. كيف يمكن أن يكون هناك استمرارية في النمو الاقتصادي مع انخفاض مستمر في نوعية رأس المال البشري وزيادة في معدلات البطالة؟

إن معظم النمو في إنتاجية تونس يعود إلى نمو في الإنتاجية الكلية للعوامل وهذا يعني أن نمو عوامل الإنتاج ليس له أي تأثير على النمو الاقتصادي وأن "المتبقي" في حسابات النمو بعد حساب نمو عوامل الإنتاج هو كل شيء، كما وضح ذلك بلقاسم العباس ووشاح رزاق (2011). وتعاني الأردن من مشكلة مماثلة تقريباً حيث أن هناك متوسط معدل بطالة عالي جداً بالرغم من الزيادة في معدلات نمو المهارات الإدراكية وزيادة معدل نمو الناتج القومي الإجمالي للفرد.

لم يعد لدى الحكم العرب المسنين أفكار جديدة وأصبحوا لا يستطيعون أن يتواصلوا مع شعوبهم الفتية بخصوص مشكلاتهم. إن السياسات الاقتصادية لمدة أطول من نصف قرن لم تؤدي إلى نمو اقتصادي وإلى نمو في الإنتاجية لغالبية الدول العربية لذا فإن متوسط معدل البطالة بقي مرتفعاً جداً ولمدة طويلة. ولأن السياسات النقدية التي تثبت سعر الصرف تعتبر غير مجدية لمعالجة مشاكل الطلب العام، فإنها لا تستطيع معالجة مشكلة البطالة خلال دورة الأعمال. كل ما استطاعت الحكومات العربية عمله هو توظيف الناس في القطاع العام كما أوضح الحائز على جائزة نوبل بيسارايدس وفاروداكس (2005). وكنتيجة، حسب وجهة نظري، إن الثورات التي تجتاح العالم العربي اليوم ما هي إلا نتاج مشاعر قوية بالغبن والشعور بانعدام العدالة والحق والشعور بانعدام فرص الحياة الأفضل في المستقبل.

للأسف فإن العرب أصبحوا يشكون بقدرة السوق التنافسي المفتوح كفلسفة اقتصادية على تحسين مستوى معيشتهم لان السوق احتكاريا للانظمة والمقربين والزبانية. إن الأنظمة الديكتاتورية قامت بتقوية احتكارات اقتصادية مضرة جداً ومخالفة للنظرية الاقتصادية للسوق الحر. إن الثورات التي تهز العالم العربي اليوم تؤكد عدم ملائمة أو موائمة الرأسمالية مع الديكتاتورية السياسية وأن نظام هجين من هذا النوع ليس له الحظ في النجاح والديمومة.ربما تقتضي الخطوة التالية بناء نظام سياسي ديمقراطي مؤسسي وسوق رأسمالية مفتوحة غير قائمة على الاحتكار.

[i] Data are from: the MENA development report, The World Not Traveled: Education Reforms in the Middle East and North Africa, World Bank, 2008. Human capital data are from Barro, R. J. and J.-W. Lee, “International Comparisons of Educational Attainment,” Journal of Monetary Economics, December 1993, 32(3), 363-94. Population and GDP data are from the Maddison data set.

[ii] The unemployment time series data are patchy.  For Algeria (1989-1995), 1997, and (2000-2007); Bahrain 1991, 2001; Egypt (1980-1984), (1989-2008); Jordan 1983, 86, 87, 93, 95, 96, (2001-2004), and 2008; Lebanon 1997, 2004; S Arabia (1999-2002), (2006-2007), Syria (1984-1989), 91, (93-95), 97, 99, and (2000-2003); and Tunisia 1989, 97, and (1999-2005). Source is the ILO.

[iii] Youth unemployment rates are for 2007, except for Algeria (2006); Bahrain (2001); Saudi Arabia (2008); and Tunisia (2005).

[iv] I normalized the data by dividing the country score by Singapore’s score because it has the highest score in the world.

[v] The regression line remains negative, albeit flatter, if Tunisia is included. 

[vi]  Laabas, B. and W A Razzak, 2011, “Economic Growth and the Quality of Human Capital: International Evidence?” MPRA Paper, University Library of MunichGermany.

[vii] Pissarides, C. and M A Veganzones-Varoudakis, “Labor Market and Economic Growth in the MENA Region,” World Bank Manuscript, January 2005.

[viii] Francis Fukuyama, “The End of History,” The National Interest, 1989.


  1. I too have noticed the phenomenal unemployment rates in the Middle East. The typical young man in a Moslem society farms, helps run his father's shop or trade, works for the government or, very often, lounges about the house, nursing real and imagined political grievances.

    I have also noticed that Moslem countries mostly do poorly in the TIMSS horse race, suggesting that the quality of human capital being formed there is generally poor. Yet the Industrial Revolution took place in societies where the mass of adult men were illiterate and innumerate. When compulsory primary schooling was introduced, that Revolution was 1-3 generations old. Completing secondary school did not become the norm outside of the USA, Canada, and Australasia, before the 1960s. Workers in the gigantic plants now making up the Rust Belt often had poor mental skills. One can advance economically with a work force having limited mental skills. Why can't the Middle East walk this road??

    The vast oil exports of many Middle Eastern countries have blinded the people of the Middle East, and the rest of us for that matter, to the gravity of the economic failure of the Middle East. Oh to be South Korea, a nation whose natural endowment is nothing more than decent soil and one growing season a year, forcing it to travel the hard accumulationist road to prosperity!

    Please always distinguish between a market economy, which the Middle East has very imperfectly because of the huge consumption subsidies, and a capitalist economy, which the Middle East does not have at all, because the ratio of the capitalisation of the national share market, scaled by GDP, is small relative to its value in OECD countries. Who ever heard of buying shares in a Syrian or Tunisian firm?? Emerging market mutual funds buy shares in Turkey, Egypt, Pakistan, and Indonesia, but not elsewhere.

    Alwyn Young's landmark 1995 QJE article convinced me that there is a Solow fast road to prosperity, which the western shore of the Pacific appears to have taken since 1950. The question remains as to why the Moslem world cannot find its way to this Solow accumulationist road.

    Teaching economic growth has taught me that poverty is normal, as are a low level of technology and a lack of mental skills. What is very difficult to explain is the technological and commercial supernova that ignited 400 years ago around the North Atlantic and that spread to the Far East, and more imperfectly, to urban Latin America. My tentative conclusion is that what ignited the third great transformation in the human condition (the first two were language and agriculture) is the diffusion of decimal numbers (culminating in decimal fractions) and the discovery of algebra, 1460-1620. Curiously, our numerals and trigonometry are Arabic inventions, and the words "algebra" and "algorithm" have evident Arabic roots. Even more curious is that a family that has been a major exception to what I write here is that of... the late Osama ben Ladin, whose father was one hell of a market economy entrepreneur.

  2. Dear RD - Thanks for your instructive comments and interest. Indeed I edited the last paragraph minutes before I post it to make sure that capitalism and free markets are not the same, but I had serious technical difficulties posting the blog with the figures on the webpage. It seems like my editing did not work.

    The growth rates seem reasonable in table 1. They have wealth, very weak private production more human capital with low skills, and big governments. It sounds like a management problem. I do not know what is the solution.


  3. So good topic really i like any post talking about Ancient Egyptian Gods but i want to say thing to u Ancient Egypt not that only ... you can see in Ancient Egypt Ancient Egypt Map and more , you shall search in Google and Wikipedia about that .... thanks a gain ,,,